设计寿命只有20天,却运行了48年!如今的东方红一号是太空垃圾吗?

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  48年前,“东方红太阳升……”的歌声由卫星传遍世界,这段歌声是东方红一号卫星从太空传回地球的。

  提到东方红一号,相信每个中国人都不会感到陌生,它不仅是一颗人造卫星,更凝聚着厚重的民族精神。自从1970年4月24日成功发射以来,东方红一号已经在太空遨游了48年,据估计它至少还将继续运行数百年。

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  东方红一号卫星

  但你们可能想不到,东方红一号的设计寿命其实只有20天。当然这个20天可不是说20天后卫星就会陨落,而是可以像地球发射信号,传输太空资料工作20天。

  也就是说早在发射当年的5月14日,东方红一号就已经耗尽了全部电力,并丧失了全部功能,成了一颗报废的卫星。

  既然如此,东方红一号是否属于“太空垃圾”呢?

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  要回答这个问题,我们首先需要知道何谓太空垃圾。

  在人们的印象中,“垃圾”一词含有贬义,其实太空垃圾还有个专业的称呼空间碎片。

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  我们知道,卫星、飞船等航天器都是需要借助运载火箭上天的,当运载火箭将航天器送入太空并实现星箭分离后,火箭的剩余部分就被留在了太空中,这是太空垃圾的来源之一。

  太空垃圾最主要的来源则是航天器的在轨破碎(约占太空垃圾总量的一半),当航天器在轨爆炸或碰撞,便会产生大量碎片。

  这方面的著名案例如我国在2007年初进行的反卫星导弹试验,当时成功击毁了已经报废的“风云1C”气象卫星,产生的碎片中大于1厘米的有3万余块,而大于1毫米的则多达上百万块,是产生太空垃圾数量最大的单次事件。

  此外,航天器表面脱落的材料和油漆斑块、逸漏出的固体和液体材料,甚至宇航员的排泄物,也都会成为太空垃圾。

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  “风云1C”被击毁一个月后的碎片运行轨道面

  太空垃圾在太空中是以宇宙速度高速运行的,这无疑给宇航员和航天器带来了严重的安全隐患。

  要知道,一颗大小仅几百微米的金属粒子便能够击穿航天服,一块药片大小的残骸就足以使卫星报废,大体积的太空垃圾甚至还会坠落到地球上,对地面人员造成危害。

  美国一项研究曾评估认为,地球上空的太空垃圾数量已经逼近临界值,近千颗卫星面临着被太空垃圾撞击的威胁。

  除此之外,太空垃圾还常常干扰军事侦查和天文观测,例如有的太空垃圾可能被误认为是洲际导弹的弹头,大块的垃圾可能使天文监测数据失真。

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  太空垃圾撞击航天器留下的孔洞

  尽管东方红一号饱含着全体中国人的深厚感情,但理性来看,它早已报废,不受控制,因而是太空垃圾,而且由于它尺寸大,重达173千克,还是个不折不扣的大号“垃圾”。

  既然太空垃圾危害巨大,那么需要将东方红一号从太空清理掉吗?

  首先从客观上看,虽然东方红一号不受控制,但它的运行轨迹是可预测的,对其他航天器的飞行安全基本不构成威胁。

  其次,从情感上讲,东方红一号仿佛是中国航天道路上的灯塔,48年来,它照耀着中国航天事业从零走向辉煌,如今人们甚至可以在天气晴朗时观测到它。

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  说完了上面这些,我们最后来谈谈东方红一号的最终命运。

  一个航天器会不会坠毁,关键是看它的近地点高度,而大气层是导致卫星轨道降低甚至重返大气烧毁的最主要因素,因为大气的阻力会使失去动力的航天器越来越慢,最终降低高度以致被地球的大气和引力束缚,最终坠毁。

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  不过大气层的影响是有范围的,一般来说,超过500千米后,大气对航天器的影响就几乎就是0了!在这个高度的轨道上飞行的航天器基本就是“寿与天齐”了。只要地球不毁灭,不被太空垃圾撞击,这些卫星是不会掉下来的。

  那么我们看一下东方红一号的轨道高度。

  1970年4月24日,东方红一号近地点为429千米,远地点为2036千米。

  2018年4月24日,东方红一号近地点为441千米,远地点为2037千米。

  可以看到,东方红一号的轨道越来越大了。

  所以,我们真正需要担心的不是东方红一号会重返大气层坠毁,而要担心在无数年后,东方红一号将彻底脱离地球引力束缚,成为真正走向星辰大海的中国人造天体!

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件允许的话,我们还是应该在东方红一号越飞越远前把它接回家。

  毕竟作为我国航天史上的第一枚太空探测器,东方红一号还是具有重要的意义,即使它是“太空垃圾”,也是全体中国人无比珍视的宝贝。如果能救回来放在纪念馆当中,留予后人瞻仰,又是一件国家宝藏......

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  2016年,东方红一号卫星的发射日(4.24)被正式确定为中国航天日。在第三个中国航天日到来之时,小伙伴们想知道此时此刻东方红一号在哪里吗?

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